Fabrican nanopartículas con residuos de aceite de oliva -alpechín- para descontaminar el agua

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Un equipo de investigadores de la Universidad de Alicante ha desarrollado un elemento de bajo coste que limpia el agua y al mismo tiempo elimina residuos difíciles de tratar. Este elemento utiliza alpechín, el residuo de la producción del aceite de oliva.

El Grupo de Investigación Residuos, Energía, Medioambiente y Nanotecnología (REMAN) de la Universidad de Alicante ha fabricado nanopartículas a partir del alpechín. Dichas partículas son capaces de eliminar pesticidas y metales pesados como cromo, níquel, cobre o zinc presentes en el agua. 

Las nanopartículas, de menos de 0.05 micras de diámetro, son capaces de eliminar los contaminantes que derivan de actividades industriales como el acabado de productos metálicos, la producción de pigmentos o de la fertilización de cosechas.

Para fabricar estas nanopartículas se utiliza el residuo de la producción de aceite de oliva. Las nanopartículas, encapsuladas en una matriz carbonosa, son capaces de limpiar el agua.

La síntesis de estas nanopartículas se consigue mediante la carbonización hidrotérmica (HTC). Algo parecido a una olla a presión a partir del alpechín que se produce en las almazaras.

El alpechín, un residuo contaminante

El alpechín es un líquido fétido o maloliente que se desprende de la pasta de aceitunas resultante de molienda.

En su mayor parte, el alpechín está compuesto por agua. También incorpora materia orgánica y una pequeña porción de minerales.

Se trata de un residuo altamente contaminante. El alpechín debe ser separado antes de destinarlo a cualquier uso como la obtención de energía o el riego de los campos. Así lo indican las normativas medioambientales para proteger el entorno.

Este trabajo de investigación parte de la tesis doctoral de la investigadora de la UA Blanca Calderón. La doctora ha diseñado un método económico y sostenible de producción de nanopartículas magnéticas a partir de un desecho agrícola como el alpechín.

“El hallazgo cumple principios de sostenibilidad. Es posible obtener un nanomaterial valioso a partir del aprovechamiento de un residuo difícil de tratar por el efecto contaminante que produce el alpechín”. Son declaraciones de los investigadores de la UA y directores de la tesis, Andrés Fullana e Ignacio Aracil.

El trabajo de investigación pde la investigadora de la UA Blanca Calderón ha diseñado un método muy económico y sostenible de producción de nanopartículas magnéticas a partir de un desecho agrícola como el alpechín.

Nanomateriales con cualidades excepcionales

Los nanomateriales muestran altas capacidades de absorción. Especialmente para retirar del agua metales pesados, aceites, disolventes orgánicos y contaminantes emergentes. La nanotecnología se presenta como un campo lleno de posibilidades para dar solución global al tratamiento de aguas tóxicas.

“Existen técnicas más costosas y difíciles de aplicar. Pero los nanomateriales con características magnéticas de Calderón a partir del alpechín son casi mágicas. Son muy fáciles de implementar”. Son declaraciones de los investigadores de la UA.

“Solo hay que depositarlas en un contenedor o depósito de agua. Así eliminan las sustancias contaminantes. Luego se vuelven a atrapar con una superficie imantada para que el agua quede totalmente limpia”, añaden.

La investigación de la UA está desarrollando este método con otros residuos agrícolas, como el café, el cacao o los aceites de coco y palma

La investigación de la UA podría facilitar el acceso a agua limpia en países donde es imposible asumir los costes de inversión de una planta de tratamiento tradicional.

Un informe de la ONG Human Rights Watch, señala que en Bangladesh 20 millones personas beben agua contaminada por arsénico. Esta sustancia está presente en muchas fuentes naturales de agua. Y puede provocar lesiones cutáneas, cáncer de pulmón o vejiga. También provoca neurotoxicidad, retraso en el desarrollo diabetes o enfermedades cardiovasculares. Así lo aseguran informes de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

El Grupo de Residuos, Energía Medioambiente y Nanotecnología de la UA ya está trabajando en alcanzar la eficacia de este método con residuos agrícolas. En concreto, residuos propios de otros países como la planta de café y cacao o aceites de coco y palma. De este modo pretenden ofrecer una solución a un problema de gran magnitud.

Grupo de investigación REMAN

El Grupo REMAN de la UA es un equipo de investigadores que abarca diversas líneas de estudio. Éstas van desde el aprovechamiento energético de residuos y detección de contaminantes. También abarcan el desarrollo de materiales compuestos y optimización de la producción materiales carbonosos.

Cabe señalar que el grupo está especializado en la caracterización de nanomateriales carbonosos. Y en su producción, tanto de nanofibras como de grafeno. Éste concentra sus esfuerzos actuales por sus múltiples y potenciales aplicaciones.

Fuente: Diario Información

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